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City Heat es peor si no eres rico o blanco. El primer oficial de calor del mundo quiere cambiar eso

HORA

Por Ciara Nugent


Esta historia apareció originalmente en HORA.

 


Jane Gilbert, directora de calor interina de Miami y consultora de resiliencia, en el Morningside Park de la ciudad el 18 de junio de 2021. Ysa Peréz por TIME

jane gilberto sabe que no sufre lo peor del calor y la humedad pegajosos que sofocan a Miami cada verano. Vive en Morningside, un suburbio costero de casas unifamiliares de estilo mediterráneo y art deco históricamente conservadas. Los árboles abundantes dan sombra a las calles y la brisa de la bahía refresca a los residentes cuando salen de sus autos y hogares con aire acondicionado. “Vivo en un lugar privilegiado y es un área hermosa”, dice Gilbert, de 58 años, en Zoom a principios de junio, poco después de comenzar su trabajo como la primera directora de calor del mundo, en el condado de Miami Dade. "Pero no es necesario ir muy lejos para ver la disparidad".

Una o dos millas tierra adentro, en vecindarios de bajos ingresos, en su mayoría negros y latinos como Little Haiti, Little Havana y Liberty City, la cobertura de árboles puede ser tan pequeña como el 10%, en comparación con alrededor del 40% en las áreas costeras de lujo, según Gilbert. Los residentes esperan los autobuses en bancos sin sombra. Muchos no pueden permitirse comprar o hacer funcionar una unidad de aire acondicionado. “No puedes estar afuera por más de cinco minutos sin sentirte mareado porque no hay sombra. Luego, dentro de muchas casas, los edificios no se han arreglado en mucho tiempo, por lo que hay agujeros en la pared y moho ”, dice Stibalys Gomez, un organizador comunitario y boxeador aficionado de 24 años. “Tenemos muchas personas mayores aquí, hispanos mayores con problemas respiratorios, incluida mi abuela. Estoy realmente preocupado por ellos este verano ".

A medida que cambia el clima, todos sienten el calor. Una ola de calor histórica continúa arrasando en el oeste de EE. UU., Mientras que en Miami, el índice de calor, que representa el calor y la humedad, fue más alto en junio que en cualquier mes desde agosto de 2015. No es solo una molestia. El calor extremo contribuyó a la muerte de alrededor de 12,000 personas en los EE. UU. Cada año entre 2010 y 2020, según un estudio por la Universidad de Washington, más que cualquier otro evento climático extremo. Para el 2100, el peaje anual podría llegar a 97,000.

En las ciudades, sin embargo, la forma en que experimente todos esos impactos depende de su raza y su código postal. De acuerdo a una estudio publicado en la revista Naturaleza mayoLos residentes negros e hispanos de las ciudades estadounidenses están dos veces más expuestos que los blancos al “efecto isla de calor urbano”, donde las calles y edificios pavimentados absorben más calor que el césped y los árboles, lo que aumenta la temperatura en comparación con las áreas circundantes. Las personas que viven por debajo del umbral de la pobreza están un 50% más expuestas al efecto isla de calor que las personas más ricas.

El trabajo de Gilbert es corregir esos desequilibrios en Miami y lograr que todas las áreas del gobierno local trabajen para lograr un condado más fresco. Trabajando bajo la dirección de la alcaldesa Daniella Levine Cava, plantará nuevos árboles, creará mejor infraestructura para emergencias por calor e informará a la gente sobre sus necesidades y derechos durante el calor.

El papel de oficial de calor, que también será adoptado pronto por Atenas, Grecia y Freetown, Sierra Leona, refleja un ajuste de cuentas sobre el desarrollo de calor en ciudades de todo el mundo. Los líderes locales están tratando de escapar de la dependencia del aire acondicionado, responsable de una parte significativa de las emisiones de gases de efecto invernadero de las ciudades, y encontrar soluciones más justas y sostenibles. París está rompiendo superficies de roca y asfalto en el centro de la ciudad para reemplazarlas con bosques urbanos. Montreal está haciendo campaña para que los residentes controlen a los vecinos durante las olas de calor. Las ciudades de la India participan en una competencia impulsar la construcción de miles de techos fríos que reflejen el calor en edificios en vecindarios informales. “Antes, el calor era algo con lo que muchas de estas ciudades tenían que lidiar una o dos veces al año y ahora es algo que deben poder manejar con regularidad”, dice Laurian Farrel, director de América del Norte de Resilient Cities Network. llegando a un punto de inflexión ".

Gilbert dice que las lecciones de la pandemia están dando forma a la forma en que los gobiernos enfrentan las amenazas climáticas como el calor. “Durante la pandemia, hemos visto que nuestros más vulnerables son los que corren mayor riesgo de sufrir COVID: personas mayores, trabajadores al aire libre, poblaciones minoritarias, áreas de bajos ingresos”, dice Gilbert. "Y es lo mismo con el calor: son los que tenemos que duplicar la protección".


Los miamenses pasan tiempo en Legion Park. Uno de los objetivos de Gilbert es aumentar los espacios verdes y la cobertura de árboles en todo el condado. Jeffrey Greenberg — Universal Image / Getty Images

Aumento de calor opresivo

Cuando Gilbert se mudó a Miami desde el noreste en 1995, el calor tropical fue "una gran parte del atractivo", dice ella. Creció en Connecticut y estudió ciencias ambientales en el Barnard College de Nueva York. Pero después de graduarse en 1987, rápidamente se dio cuenta de que su "sistema funciona mejor" en climas más cálidos, y pasó varios años trabajando en América Central y del Sur, primero como asistente de producción en una serie de documentales sobre soluciones a la deforestación, y luego como productora. consultor en evaluación de riesgos para la salud ambiental. Hizo su hogar en Miami y pasó dos décadas trabajando en derechos humanos y desarrollo comunitario, antes de convertirse en el primer director de resiliencia de la ciudad de Miami en 2016, supervisando los esfuerzos para adaptar el condado al cambio climático.

Durante ese tiempo, el calor se ha convertido en un problema cada vez mayor. “He sentido el cambio: los veranos son más largos y hay días de mucho calor más opresivos”, dice Gilbert. Por un estudio de 2018 Según un grupo de investigadores climáticos, Miami ahora experimenta 133 días de mucho calor cada año en promedio, 27 más que en 1995. Para 2075, se proyecta que el número llegue a 162.

Sin embargo, el calor no ha podido competir por la atención de los medios y el gobierno con el otro gran desafío climático de Miami: el aumento del nivel del mar. Eso puede deberse al hecho de que las comunidades costeras más expuestas al aumento de las aguas son más ricas y blancas, con más influencia, dice Mayra Cruz, directora de justicia climática de Catalyst, una organización local sin fines de lucro. Durante 2020, Catalyst organizó una serie de grupos focales con miembros de comunidades de bajos ingresos en la ciudad sobre el cambio climático y la salud, y descubrió que el calor era una de sus dos preocupaciones principales (la otra era la gentrificación de áreas que están más seguras del mar aumento de nivel). A pesar de eso, dice Cruz, "hasta hace muy poco, no hemos recibido la señal de los gobiernos de la ciudad o del condado de que el calor es una prioridad para ellos".

Durante décadas, el calor se consideró un problema con una solución simple: encender el aire acondicionado. Florida reclama al "padre del aire acondicionado", John Gorrie, un médico que en la década de 1840 usó recipientes de hielo suspendidos del techo para enfriar a los pacientes con fiebre amarilla, allanando el camino para la invención de dispositivos mecánicos de enfriamiento. Después de que el aire acondicionado comenzara a estar más disponible en la década de 1950, el número de personas viviendo en Florida y el resto de la región del cinturón solar aumentó rápidamente, y su participación en la población de EE. UU. pasó del 28% en 1950 al 40% en 2000. A 2015 encuesta gubernamental encontró que el 87% de los hogares estadounidenses tienen algún tipo de aire acondicionado, aumentando al 94% en regiones con climas cálidos y húmedos.

Pero el aire acondicionado es caro. Cuando un hogar compra una unidad de aire acondicionado, su gasto anual de electricidad aumenta entre un 35% y un 42%, según un estudio del 2020 de ocho países ricos. En Miami, dice Cruz, algunos residentes de bajos ingresos han dejado de hacer funcionar su aire acondicionado tanto como solían hacerlo incluso cuando las temperaturas suben debido a facturas eléctricas altas. Durante la pandemia, agrega, muchas personas dijeron que se vieron obligadas a correr el riesgo de contraer la COVID-19 en los centros comerciales y otros lugares públicos abarrotados para enfriarse.

La dependencia del aire acondicionado en toda la ciudad también es peligrosa. No solo las unidades desprende calor mientras corren, elevando la temperatura en las calles de la ciudad y empeorando el efecto de isla de calor urbano, ejercen una enorme presión sobre las redes eléctricas. Investigación publicada en mayo descubrió que el número de grandes eventos de “apagón” anuales se duplicó en cinco grandes ciudades de EE. UU. entre 2015 y 2020, y que era más probable que tuvieran lugar en verano. Los investigadores también encontraron que cuando los grandes apagones coinciden con las olas de calor, al menos el 68% de las personas que viven en las ciudades están expuestas a temperaturas interiores que pueden causar agotamiento por calor o insolación.

Quizás lo peor de todo es que el aire acondicionado puede estar atrapando al mundo en un círculo vicioso: a medida que el efecto invernadero calienta la Tierra, más personas en todo el mundo compran unidades de aire acondicionado y las usan con más frecuencia; la demanda de energía para refrigeración podría triplicarse para 2050, de acuerdo con la Agencia Internacional de Energía. Hay formas de reducir las emisiones de carbono generadas por el aire acondicionado, ya sea ampliando new enfriamiento bajo en carbono tecnologías, o mediante la transición de la red eléctrica a fuentes de energía limpias como la eólica y la solar. Pero con la tecnología lejos de ser implementada a escala y una red libre de carbono a 15 años bajo planes optimistas de la Administración Biden, por ahora, el aumento del uso de CA seguirá aumentando la concentración de gases de efecto invernadero en la atmósfera, lo que seguirá aumentando la temperatura.

Esos impactos a largo plazo de la CA presentan un enigma para personas como Gilbert, que quieren evitar que la situación de sus residentes más vulnerables empeore en el futuro, pero también necesitan protegerlos hoy. “No podemos exigir cosas que van a ser contrarias a la salud de las personas”, dice Gilbert. "Pero es fundamental que creemos estrategias en las que todos ganen y que reduzcan nuestras emisiones generales, además de proteger a las personas".


Un técnico controla un tablero de interruptores eléctricos que conecta hogares con generadores de electricidad de propiedad privada en un suburbio de la capital de Irak, Bagdad, el 30 de junio de 2021, mientras la red eléctrica nacional está experimentando cortes en medio de una ola de calor severa. Ahmad Al-Rubaye — Getty Images / AFP

Resolviendo el dilema AC

Gilbert está ahora a cargo de crear un plan para mantener el condado fresco de una manera más segura y equitativa; dice que estará listo para ser revisado por el alcalde y la comisión del condado "probablemente en 10 meses". El plan de calefacción expandirá el programa de climatización de Miami Dade, un fondo multimillonario que ayuda a los residentes con dificultades a hacer que sus hogares sean más eficientes en términos de energía y más capaces de resistir el clima. Incluye dinero para sistemas de aire acondicionado más nuevos (que usan menos energía y contienen menos sustancias dañinas para el medio ambiente que las unidades más antiguas), pero también reparaciones en el hogar y mejoras en los edificios que son esenciales para mantener el aire fresco en el interior. El plan también considerará estrategias para disuadir a los espacios comerciales de hacer estallar el aire acondicionado mientras mantienen sus puertas abiertas, dice Gilbert.

Otra prioridad importante es educar mejor a las personas sobre los riesgos del calor. Los defensores dicen que la falta de conciencia sobre los riesgos para la salud del calor extremo es una gran razón por la que es tan mortal. Hasta cierto punto, es un fracaso del marketing; la Alianza de Resiliencia al Calor Extremo — lanzada en 2020 por el Centro de Resiliencia de la Fundación Adrienne Arsht-Rockefeller—argumenta que si llamáramos a las olas de calor de la misma manera que a las tormentas tropicales, la gente se tomaría el calor en serio. De hecho, el grupo está lanzando proyectos piloto para categorizar las olas de calor y evaluar métodos para nombrarlas en partes de los EE. UU. Este verano.

En Miami, Gilbert copresidirá un Grupo de Trabajo de Salud del Clima y el Calor compuesto por expertos en salud locales, figuras empresariales y académicos, entre otros, que estudiarán los impactos del calor en la salud en todo el condado. Con base en su trabajo, la ciudad desarrollará campañas para informar a los residentes sobre los síntomas de enfermedades relacionadas con el calor. También se comunicarán con los trabajadores al aire libre y las empresas para asegurarse de que comprenden tanto derecho legal a un lugar de trabajo seguro y soluciones para el calor: mantener disponible el agua potable, tomar descansos a la sombra o cambiar los horarios de trabajo. En toda la ciudad, Gilbert creará "centros de resiliencia" donde los residentes pueden ir a refrescarse e hidratarse durante las olas de calor, particularmente cuando hay cortes de energía al mismo tiempo.

Pero Miami también necesita mejores datos para abordar su problema de calor. El condado emite actualmente sus advertencias de calor en función de las temperaturas tomadas en la estación del Servicio Meteorológico Nacional en el Aeropuerto Internacional de Miami. Pero debido a la distribución desigual del efecto isla de calor urbano, algunas partes de la ciudad son hasta 10 ° F más cálidas que esas lecturas, dice Cruz. "Eso significa que hay advertencias de calor que deberían estar sucediendo y no lo están". En asociación con Florida International University, Catalyst está ejecutando un "Proyecto de ciencia ciudadana" para instalar sensores de calor y humedad en toda la ciudad, lo que pronto permitirá a las autoridades advertir a la gente sobre los riesgos del calor a un nivel más local.

También habrá cambios más visibles en el paisaje urbano. Miami Dade tiene el objetivo de aumentar su copa de árboles al 30% para 2030 desde un poco menos del 20% actual, en todo el condado. “Puede hacer 30 ° F más frío afuera debajo de la cubierta de árboles que en un área pavimentada abierta”, dice Gilbert. "Pero los árboles también capturan carbono, absorben las aguas pluviales y tienen beneficios para la salud mental". El departamento de parques está liderando la carga, dando prioridad a los vecindarios de bajos ingresos, así como a las aceras, senderos y paradas de autobús. (Darles sombra será esencial para convencer a los habitantes de Miami de que caminen, anden en bicicleta y utilicen el transporte público para alcanzar los objetivos de emisiones de la ciudad, dice Gilbert). Las icónicas palmeras esa linea Miami Beach están siendo reemplazados lentamente por árboles que dan sombra. Los obsequios de árboles frutales por parte del Departamento de Gestión de Recursos Ambientales del condado, entregados hasta ahora a 200,000 residentes, permiten que las personas comiencen a crear sombra en su espacio exterior.

Miami tiene muchos ejemplos ambiciosos a los que mirar mientras intenta adaptarse al calentamiento de nuestro clima. En julio de 2020, Arnhem, una ciudad de 150,000 habitantes en los Países Bajos, anunció un plan para reducir la cantidad de asfalto y superficies duras en un 10% para 2030, incluso destruyendo carreteras en carreteras de cuatro carriles infrautilizadas, y reemplazarlas con césped. y arboles. El gobierno local está tratando de adelantarse a una tendencia de más personas en la ciudad que compran aire acondicionado (mucho menos omnipresente en la mayor parte de la UE que en los EE. UU.) Después de una serie de olas de calor inusualmente fuertes en los últimos tres años, dice Cathelijne Bouwkamp, ​​el concejal de la ciudad. “No estamos acostumbrados a pensar en el calor de esta manera, por lo que no hicimos nuestra ciudad a prueba de clima y calor. Ahora tenemos que hacerlo ".

En India, las ciudades están más acostumbradas a un clima cálido, pero con las temperaturas de verano alcanzando ahora alturas cada vez más peligrosas, los funcionarios están tratando urgentemente de crear estrategias de calor más integrales, dice Polash Mukherjee, líder en resiliencia climática en India sin fines de lucro del Consejo Nacional de Defensa de Recursos. programa. Ahmedabad, una ciudad de 5.6 millones de habitantes en el oeste del país, es un claro ejemplo: una ola de calor en 2010 registró temperaturas que alcanzaron los 116 ° F, lo que contribuyó a la muerte de más de 1,300 personas. Posteriormente, Ahmedabad creó un "plan de acción contra el calor", el primero entre las grandes ciudades de la India. Incluyó cambios en las políticas, como programas para enviar mensajes SMS y Whatsapp para advertir a los residentes sobre los días de mucho calor, distribuir folletos sobre los síntomas del estrés por calor para reducir la cantidad de horas que los trabajadores de la construcción pueden trabajar legalmente al aire libre en los días de mucho calor; y obligar a los hospitales a trasladar a los pacientes de cuidados críticos a pisos inferiores menos expuestos al calor. Al plan se le atribuyó el mérito de frenar la pérdida de vidas en la ciudad en las últimas olas de calor y ha sido utilizado como guía por más de 100 ciudades indias, dice Mukherjee. "Realmente hemos visto un cambio en los últimos dos años".


Hombres descansan en un carro debajo de un puente cerca del río Sabarmati durante un día caluroso en Ahmedabad, India, el 28 de mayo de 2019. Sam Panthaky — Getty Images

Reconociendo el vínculo entre equidad y resiliencia climática

Los expertos en clima han advertido durante mucho tiempo que los impactos del cambio climático, impulsados ​​por las actividades de alta emisión de personas y países más ricos, recaerían más sobre las personas más pobres y los países que no tienen los recursos para lidiar con ellos. En Miami, activistas como Gómez y Cruz han luchado para convencer a las autoridades locales de que aporten recursos para adaptarse a los problemas climáticos que más afectan a los grupos vulnerables. Sus esfuerzos finalmente parecen estar dando sus frutos. “Creo que estamos empezando a ver ese cambio. Creo que la cita de Jane probablemente comience a marcar el cambio en las mareas ”, dice Cruz. "Juego de palabras, supongo".

Farrel, de la red de Ciudades Resilientes, dice que se está produciendo un cambio de actitud similar en muchas ciudades de todo el mundo a raíz de la pandemia. La propagación de COVID-19 en vecindarios de bajos ingresos, donde la gente no podía darse el lujo de tomarse un tiempo libre del trabajo para aislarse, o donde las viviendas estaban superpobladas o faltaba infraestructura de higiene, mostró a los gobiernos locales que en tiempos de crisis, su incapacidad para invertir en los más vulnerables pueden poner en riesgo a toda la ciudad. “Antes, mucha gente entendía la idea de resiliencia, pero la pandemia los hizo feel ", dice Farrel. "Sin equidad, las ciudades no pueden ser resilientes".

A nivel mundial, queda un largo camino por recorrer para lograr esa equidad y resiliencia. Desde 2009, los países ricos se han comprometido en repetidas ocasiones a movilizar $ 100 mil millones cada año en financiamiento climático, dinero para ayudar a los países más pobres a adaptarse al cambio climático, todos los años a partir de 2020. Las últimas cifras sobre finanzas sugieren que los países ricos se ubican entre 21 millones de dólares y 81 millones de dólares por debajo de ese objetivo, dependiendo de qué tipo de financiación cuente. Y lo que es más importante, aunque la promesa fue una división 50/50 entre la financiación para ayudar a los países a reducir las emisiones y la financiación para adaptarse al cambio climático, este último recibe solo el 5% de la financiación climática rastreada, según el grupo de investigación Climate Policy Initiative.

Solo un puñado de países ricos, incluidos Alemania, Canadá, Reino Unido, Nueva Zelanda y Luxemburgo, han anunciado aumentos significativos en sus compromisos de financiación climática este año. “Las finanzas comprometidas hasta ahora son enormemente inadecuadas”, dice Sonam P. Wangdi, presidente del grupo de 46 miembros de Países Menos Desarrollados, quien lidera las negociaciones climáticas internacionales en nombre del grupo. La necesidad de ampliar el apoyo a la adaptación será una de las principales prioridades del grupo en la COP26, la conferencia climática de la ONU que tendrá lugar en noviembre en Glasgow, Escocia. “El cambio climático es un problema global como la pandemia y sin esa solidaridad allí, no podremos resolverlo”.

Al menos a nivel local, Gilbert espera que el calor, que todos pueden sentir, incluso si no experimentan su peor impacto, sea una oportunidad para construir solidaridad sobre el clima. 'Tenemos muchos residentes de tendencia conservadora y progresista, pero [pocos] negar el cambio climático, porque es una amenaza real aquí ”, dice. "Necesitamos entablar mejores relaciones con nuestro mundo natural, pero también entre nosotros".


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